“Van harde confrontatie naar radical kindness”

...

Mark Kulsdom: "De race is nog niet gelopen. De transitie is nog in volle gang!” Beeld: Maurits Giesen.

Om dingen in de wereld te verbeteren, heb je mensen nodig met goede ideeën én doorzettingsvermogen. Zoals Mark Kulsdom. Na jaren van harde strijd tegen de bio-industrie kiest hij nu voor positief ondernemerschap: met hulp van investeerders biedt The Dutch Weed Burger plantaardige alternatieven voor vlees en vis. Met succes!



Toen Mark Kulsdom op z’n 21ste beelden zag van een nog levende koe die ondersteboven aan een haak in een slachthuis hing terwijl een medewerker achteloos de poten eraf hakte, wist hij het zeker: dit moét stoppen. “Het is ziek hoe wij met dieren omgaan. Het is één grote horrorshow. Waar zijn we mee bezig?”, zegt Kulsdom, die nu op z’n 45e nog niets van die verontwaardiging heeft verloren. Jarenlang streed hij als activist in de andersglobaliseringsbeweging en was hij actief bij het Dierenbevrijdingsfront. In 2012 maakte hij een documentaire over de toekomst van onze eetcultuur, getiteld ‘The Dutch Weed Burger’. Kort daarna startte hij zijn gelijknamige bedrijf, dat inmiddels naast de zeewierburger ook ‘sea nuggets’, ‘weed dogs’, ‘weed balls’, ‘seawharma’ en sinds kort ook 'sea sticks' in het assortiment heeft.

Radical kindness
“Als activist ging ik er met gestrekt been in. De shock die ik zelf ervaarde toen ik die koe zag hangen in dat slachthuis, bracht ik mee in de gesprekken met anderen. Dat was heftig, ongemakkelijk en confronterend. Mensen vonden dat moeilijk. Het botste vooral, maar mensen veranderden niet. Nu pak ik het anders aan. Ik ben gelouterd. Het geheim van verandering is om je energie niet te richten op het bestrijden van het oude, maar op het bouwen van het nieuwe, zo luidt een wijze uitspraak van Socrates. Bovendien veranderde rond 2000 de wereld van activisme. Deze werd harder en grenzelozer. Ik voelde me er niet meer op m’n plek. Ik ben nu zover dat ik alles wat ik doe heb teruggebracht naar twee woorden: radical kindness. Dat is nu onze manier van doen. We zijn principieel, radicaal en zoeken de verdieping, maar we zijn ook vriendelijk en toegankelijk.”

Activist versus ondernemer
“We organiseerden een muiterij in de fastfood”, zegt Kulsdom, “om bedrijven, politiek, ngo’s, boeren en consumenten te laten zien dat het mogelijk is om op een dusdanige manier te eten dat de natuur en dieren gespaard blijven. Dat is gelukt.” Wat hem betreft is het verschil tussen de activist die hij was en de ondernemer die hij nu is niet eens zó groot. “Mijn doel is nog steeds hetzelfde. De weg ernaar toe heb ik gewijzigd; ik ben nog even principieel maar pak het anders aan. De race is nog niet gelopen. De transitie is nog in volle gang!”

"Via Unilever beleggen wij onder meer in De Vegetarische Slager. We sporen Unilever en andere voedings- en agrarische bedrijven ook aan meer plantaardig aanbod te ontwikkelen. Dat doen we samen met andere grote internationale beleggers.”

Louise Kranenburg, Pensioenfonds Detailhandel

“Muiten werkt. De gevestigde orde verzet zich niet langer maar gaat erin mee. Kijk maar in de supermarkt”


Mark Kulsdom, The Dutch Weed Burger

...

"Als iedereen plantaardig gaat eten, heeft dat binnen tien jaar een enorm positief effect op de biodiversiteit." Fotografie: Maurits Giesen.

...

"Als iedereen plantaardig gaat eten, heeft dat binnen tien jaar een enorm positief effect op de biodiversiteit." Fotografie: Maurits Giesen.

Het groene goud
Zeewier, ofwel het groene goud, is wat Kulsdom betreft hiervoor de heilige graal. “Het is de oerplant, de basis van al het leven op aarde. Het is supergezond, bevat enorm veel vitamines en mineralen en zit tjokvol eiwitten, ijzer en calcium en is een perfecte vleesververvanger. Volgens wetenschappers kunnen we de hele wereld voorzien van eiwitten wanneer we op een oppervlakte van drie keer de grootte van Portugal zeewier telen. Sterker nog, als iedereen alleen al zou besluiten om voortaan plantaardig te eten, heeft dat binnen tien jaar een enorm positief effect op de biodiversiteit en kan de planeet haar draagkracht herstellen. Dit is de grootste existentiële uitdaging in de geschiedenis van de mensheid.”

Succesvolle muiterij
Dat muiten werkt. Kulsdom: “Toen wij hiermee in 2012 begonnen, waren we een echte disruptor. We liepen voor de troepen uit. En eerlijk is eerlijk, in het begin ging dat best traag en op kleine schaal. Mensen waren niet van het vlees af te krijgen. Nu is dat anders. Zo’n vijf jaar geleden zag je ineens dat vleesbedrijven met eigen vegan producten op de markt kwamen. Plantaardige producten worden nu als volwaardige vleesvervangers gezien. Dat moment zag ik als een bevestiging van het feit dat onze muiterij succes had. De gevestigde orde verzet zich niet langer, maar gaat erin mee. Kijk maar naar de schappen in de supermarkt. Daar zie je steeds meer vleesvervangers liggen, of beter gezegd: producten met hoogwaardige plantaardige eiwitten. Onze weedburgers liggen bij Albert Heijn, Jumbo, Crisp, Picnic en Coöp. Ook op festivals zijn ze razend populair.”

Bewustzijnsverandering
Tot verbazing van velen leek de verkoopgroei van vleesvervangers volgens de Sectorprognose Food van ABN AMRO in het vierde kwartaal van 2021 te stagneren. Kulsdom: “Klopt. Dat is jammer, en ergens ook onbegrijpelijk. Je hoeft de krant tenslotte maar open te slaan en de redenen om minder vlees te eten slaan je om de oren: klimaatproblemen, verlies van biodiversiteit, verlies van landbouwgrond, inefficiënte productiemethoden, dierenwelzijn, onze eigen gezondheid, noem maar op. Maar overstappen op vleesvervangers kent blijkbaar geen lineaire groei. Dat gaat met horten en stoten. Natuurlijk zien we dat vooral consumenten in de grote steden vaker kiezen voor een vegetarische of veganistische optie. Mensen op het platteland blijven traditioneel langer vlees eten. Maar dat is geen reden tot paniek. Bewustzijnsverandering kost nu eenmaal tijd.”

Alle inzet en potentie ten spijt had The Dutch Weed Burger structureel te maken met lage marges. Bovendien moest het kleine bedrijfje opboksen tegen giganten als Nestlé en Unilever. Zelfs vergeleken met een partij als de Vegetarische Slager dat is overgenomen door Unilever, is The Dutch Weed Burger een kleintje. “Cijfers over onze omzet geven we niet”, zegt Kulsdom. “Maar tijdens de coronalockdowns verdienden we zo goed als niets. En we zijn inderdaad relatief klein. We werkten hier tot voor kort met een handjevol mensen; een man of vijf. En we zijn net op stoom om onze distributie uit te breiden.” Ter vergelijking, in 2020 had de Vegetarische Slager al meer dan 20.000 verkooppunten in dertig landen.

Mark Kulsdom

Mark Kulsdom (45) studeerde cultuurgeschiedenis en werd activist in de andersglobaliseringsbeweging. Van daaruit kwam hij terecht bij het Dierenbevrijdingsfront waar hij tussen 2001 en 2004 optrad als woordvoerder. Vanaf 2007 werkte hij als freelance filmmaker in conflictgebieden van Gaza en Colombia tot Sudan en Birma. Na het maken van een documentaire in 2012 over de toekomst van onze eetcultuur startte hij The Dutch Weed Burger.

Gezonde groei: plantaardige eiwitvervangers


...

Naast de zeewierburger brengt The Dutch Weed Burger inmiddels ook ‘sea nuggets’, ‘weed dogs’, ‘weed balls’, ‘seawharma’ en sinds kort 'sea sticks'. Fotografie: Maurits Giesen.

...

Naast de zeewierburger brengt The Dutch Weed Burger inmiddels ook ‘sea nuggets’, ‘weed dogs’, ‘weed balls’, ‘seawharma’ en sinds kort 'sea sticks'. Fotografie: Maurits Giesen.

Livekindly Collective
In de zomer van 2021 verkocht Kulsdom al z’n aandelen daarom aan het Livekindly Collective en nam vervolgens een aandelenbelang in deze organisatie. Een logische move, vindt hij. “Zo kunnen we snel grotere stappen zetten.” Livekindly Collective is een groene voedingsmultinational, opgericht in 2020, met een missie om plantaardig voedsel de nieuwe norm te maken. Het is een club van business leaders en activisten onder leiding van voormalig Unilever-topman Kees Kruythoff. Inmiddels heeft het meer dan 500 medewerkers en is het actief in 40 landen. In de eerste twaalf maanden wist het collectief al 535 miljoen dollar op te halen bij investeerders. Kulsdom: “Ze hebben een fabriek in Oss en hebben marketeers en salesmensen in dienst van wie wij gebruik kunnen maken. Ik had met The Dutch Weed Burger natuurlijk ook zelf het wiel kunnen uitvinden. Maar tijd is kostbaar. We kunnen nu écht vaart maken en ons focussen op de missie van ons bedrijf.”

Vreedzame co-existentie
Hij mag z’n bedrijf dan officieel hebben verkocht, z’n dromen en ambities zijn onaangetast. “Het gaat niet om mij of mijn merk”, zegt hij. “Het gaat erom dat we als samenleving plantaardig gaan eten. Dat is een voorwaarde voor een gezonde menselijke beschaving. Dit bedrijf is daarvoor een middel, geen doel. Ik droom nog steeds en ben nog steeds even idealistisch als vroeger. Als je mij vraagt om een ideaalbeeld te schetsen van waar we over vijf jaar staan, dan zie ik een wereld voor me die keuzes heeft gemaakt om datgene te doen wat het leven op aarde dient. Dat blijheid en vrede dient en dat saamhorigheid en compassie dient. Ik hoop dat we onze energie dan steken in zaken die voor een vreedzame co-existentie zorgen van mens, dier en planeet in plaats in oorlog en andere destructieve zaken. We moeten radicale keuzes maken. Keuzes waar we allemaal beter van worden. En eerlijk: hoe moeilijk kan dat zijn? Het ligt allemaal binnen handbereik.”

onderdeel van livekindly collective

THE DUTCH WEED BURGER

Het bedrijf van Mark Kulsdom ontwikkelt en verkoopt plantaardige voedingsmiddelen op basis van zeewier. Producten zoals de zeewierburger, ‘sea nuggets’, ‘weed dogs’, ‘weed balls’, ‘seawharma’ en sinds kort ook 'sea sticks' zijn onder meer te koop bij Albert Heijn, Jumbo, Crisp, Picnic en Coöp. Sinds 2021 is The Dutch Weed Burger onderdeel van het Livekindly Collective, een groene voedingsmultinational met een missie om plantaardig voedsel de nieuwe norm te maken, met 500 medewerkers en het hoofdkantoor in Amsterdam.

Lees meer

Michael Musandu (Lalaland): "Start selling reality!"

Aanjagers

“Digitale fotomodellen voor een inclusievere modewereld”
PlantLab-oprichter John van Gemert met een oogst van LED-gekweekte tomaten.

Aanjagers

“Met vertical farming gaan we de wereld voeden”
Caroline Poot, Jeans Centre.

Aanjagers

“Ons motto is: Alles duurzaam. Zo niet, leg uit!”
Bob Hendrikx: "Dankzij onze Loop Living Cocoon voed je de aarde met je eigen voedingsstoffen, en zo word je een bron voor nieuw leven."

Aanjagers

“Ook ná je dood bijdragen aan een beter milieu”
Bert van Son: "We willen onze jaaromzet vertienvoudigen, naar een miljoen spijkerbroeken. Waarvan er zoveel mogelijk zijn gemaakt van 100% gerecyclede katoen."

Aanjagers

MUD Jeans klaar voor doorbraak met 100% gerecyclede spijkerbroeken

Aanjagers

“Etensresten zijn geen afval, maar basis voor iets heerlijks”
Morgane Bélibel: "Zuivel is niet per se nodig voor lekkere patisserie. We kunnen de bio-industrie links laten liggen."

Aanjagers

“Lekker gebak is prima mogelijk zonder dierlijke ingrediënten”

Aanjagers

“Met elke tas wil ik minstens 35 wegwerptassen voorkomen”